Childbirth Rhythms and Childbirth Ritual in Early Modern Spain, together with some Comments on the Virtues of Midwives

Wolfram Aichinger

Resumen


Childbirth in Early Modern Spain can be viewed as an area where ig­norant midwives and cruel doctors ruled over terrified women who, deprived of all choices, were condemned to passively endure the ordeal of parturition. Medical and judicial sources seem to strengthen this vision.

Yet, when we apply Mary Douglas’s theory of ritual, another picture emerges which might be just as valid for wide sections of social experience. Consequently, this article concentrates on the social rhythms of birth. It will touch on relics, the Rose of Jericho, delivery as a shared experience, on birthing positions, role playing and the stories which were brought back to the memory of parturient women, espe­cially those about Saint Mary, imagined as a midwife and a powerful assistant who comes to the rescue of sinners.

Doctors from Golden Age Spain, it appears, appreciated the knowledge and skills of midwives. Even though they tried to curtail some rituals and wrote against witchcraft, they did not want to do away with the institution of female midwifery.

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DOI: https://doi.org/10.13035/H.2018.06.01.29

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